早期宇宙是个多彩多姿的世界

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【明慧网2005年3月31日】新近发现了一些距离我们非常遥远的庞大上古红星系。天文学家由此认识到,早期宇宙是个多彩多姿的世界。

天文学家新近发现了一些距离我们非常遥远的庞大上古红星系。奇怪的是,它们存在的时间,虽然应当是宇宙的早期,但是这些星系却显然成形已久了。

美国加州卡内基天文台(Carnegie Observatories)的伊沃.拉贝(Ivo Labb)说:[过去一直认为]星系要经过漫长的时间才能从一小簇、一小簇逐渐合并成我们今天看到的庞大结构,因此宇宙幼年是很难有庞大的星系。而在最近在观察中所发现的那些庞大星系,却生活在宇宙的幼年期!这真是太让人惊奇了。这些星系是至今的发现中最古老的星系了。

大约在两年前,荷兰莱顿(Leiden)的天文学家就利用了欧洲的地上超大型望远镜(Very Large Telescope;VLT)在近红外光的观测波段中发现了一群遥远的红色星系,但所撷取的影像并未显示出星系变红的原因。这些星系是否已年老且不再形成新星?和灭亡了?亦或是行星成形的区域布满了大量的尘埃以致变得黯淡了?

拉贝所率领的研究团队利用美国太空总署的史匹哲太空望远镜(Spitzer Space Telescope)的红外光显影技术,来分析遥远星系中星群的年龄、质量、活动力等问题。这项研究的协力伙伴-哈佛史密松天文物理中心( Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics)的法兹奥(Giovanni Fazio)说,“史匹哲太空望远镜的功能,为我们观察那自遥远上古而来的星光,带来了全新的独特角度,而这些是哈伯太空望远镜(Hubble Space Telescope)及其他的设备所不能办到的。”

研究人员甚至还发现这些上古时代的红星系,突然间都不再继续形成新的星球,这在天文学中就等于是这些星系忽然间一起死亡了。而这些银河系在宇宙历史初期曾是那么活力旺盛,不断的自气体中产生新的星球,却为何突然间集体死亡了呢?而且是在如此年轻的时候就死亡了。

除了那些不再形成新星的古老死亡星系之外,还有其他满布尘埃的星系仍然生命力旺盛,不断产生新的星球。哈佛史密松天文物理中心的黄家声(音:Jiasheng Huang)说:“我们从未预期会发现性质差异如此大的星系。”显然的,早期的宇宙就已经是个非常复杂的地方了。

拉贝接着说:“这一切的发现都令得早期宇宙的印象越来越清晰了,那是一个多彩多姿的世界,当时的世界与我们现今所看到的一样的繁荣。”

这项研究最终将对解开我们银河系诞生及成形之谜带来偌大的帮助,研究将刊载于卡内基研究院(Carnegie Institution)出版的《天体物理杂志通讯(Astrophysical Journal Letters)》中。

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